Les astronautes Bob Behnken et Doug Hurley, au premier plan, lors d’une interview dans la Station spatiale internationale, le 1er août. Les astronautes Bob Behnken et Doug Hurley, au premier plan, lors d’une interview dans la Station spatiale internationale, le 1er août. AP

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Crew Dragon, la capsule de SpaceX avec deux astronautes américains à bord, s’est détaché, dans la nuit du samedi au dimanche 2 août, de la Station spatiale internationale (ISS) pour revenir sur Terre, a annoncé la NASA.

« Et les voilà partis ! », a tweeté la NASA en annonçant que Bob Behnken et Doug Hurley avaient quitté l’ISS, après avoir diffusé des images montrant la capsule se détacher doucement et sans accroc de l’engin dans l’obscurité de l’espace.

And they are off! @AstroBehnken and @Astro_Doug have left the @Space_Station!

🛰️62 days on board
🌎~1024 Earth orbi… https://t.co/L8LNOHjbHl

— NASA_Johnson (@Johnson Space Center)

La météo pourrait compliquer l’amerrissage

Le désamarrage prévu dans la nuit de samedi à dimanche à 1 h 34, heure française, a bien eu lieu, deux mois après l’arrivée des deux hommes à bord de la capsule créée par la société de l’excentrique entrepreneur Elon Musk.

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Quelques heures plus tôt, Bob Behnken et Doug Hurley avaient fait leurs adieux aux trois collègues qu’ils laissent derrière eux lors d’une « cérémonie » retransmise en direct par la NASA, même si une pointe d’incertitude pesait sur leur voyage compte tenu des conditions météorologiques sur la Floride.

Après avoir frappé les Bahamas, l’ouragan Isaias, rétrogradé en tempête tropicale, se dirige en effet vers le sud-est des Etats-Unis mais pourrait regagner en vigueur dans la nuit. Cela pourrait compliquer l’amerrissage de SpaceX, prévu dimanche à 20 h 41 (14 h 41, heure locale) dans le Golfe du Mexique.

Un site au large de la ville de Pensacola (dans le nord de la Floride) a été retenu comme « prioritaire » pour l’amerrissage, avec une alternative en face de Panama City, si la mer était trop agitée ou les vents trop violents.

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« Le plus important est de nous ramener à la maison »

« Le plus difficile fut de nous mettre en orbite, mais le plus important est de nous ramener à la maison », a souligné Bob Behnken à quelques heures de l’échéance.

L’opération est en effet délicate, même si l’an dernier, la capsule Dragon a accompli cette mission à vide et sans incident. La rentrée atmosphérique testera la résistance du bouclier thermique. Ensuite, il faudra compter sur de grands parachutes pour ralentir la descente jusqu’à l’océan.

S’adressant à son fils et à celui de son collègue, Bob Behnken a brandi un petit dinosaure coloré, choisi par les enfants pour les accompagner dans « cette mission historique » et qu’il a laissé voler en apesanteur pendant quelques instants.

« Tremor l’apatosaure rentre à la maison avec vos papas ! », leur a-t-il lancé, entouré de ses deux collègues russes, Anatoly Ivanishin et Ivan Vagner, et du chef de la mission, le capitaine Chris Cassidy.

« Nous disons au revoir à nos deux amis et collègues », a déclaré ce dernier, en se disant à la fois « triste » de les voir partir et « enchanté » que l’ISS ait de nouveaux moyens « d’amener et de faire repartir » des astronautes.

La capsule Crew Dragon (à gauche), quelques instants avant son désamarrage de la Station spatiale internationale,  dans la nuit de samedi à dimanche 2 août, sur une image fournie par la NASA. La capsule Crew Dragon (à gauche), quelques instants avant son désamarrage de la Station spatiale internationale,  dans la nuit de samedi à dimanche 2 août, sur une image fournie par la NASA. AP

Thomas Pesquet à bord de Crew Dragon en 2021

Bob Behnken et Doug Hurley sont partis de Cap Canaveral le 30 mai dans une capsule Crew Dragon de SpaceX et sont devenus les premiers astronautes à être acheminés vers l’ISS, à 400 km de la Terre, par une société privée, sous contrat avec la NASA. Le vol, dont le départ avait déjà été reporté à cause d’une météo changeante, a aussi marqué le premier vol habité lancé depuis les Etats-Unis depuis 2011, quand les navettes spatiales ont été arrêtées. Les Américains voyageaient depuis à bord de fusées russes.

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Pour trois milliards de dollars, accordés depuis 2011 dans le cadre d’un contrat à prix fixe, SpaceX a promis à la NASA six allers-retours vers l’ISS, avec quatre astronautes à bord. L’astronaute français Thomas Pesquet a fait savoir cette semaine qu’il voyagerait à son tour à bord du Crew Dragon de SpaceX pour sa seconde mission sur l’ISS au printemps 2021.

Le Monde avec AFP